Economía

Adam Smith y su libro la riqueza de las naciones

Escrito por Xavier Tarrasó y revisado por Alejandro Borja.

¿Qué documento fue el más importante que se publico el año 1776?

La mayoría de los estadounidenses probablemente responderían «La Declaración de Independencia». Sin embargo, muchos sostienen que La riqueza de las naciones de Adam Smith tuvo un impacto mayor y más global.

El 9 de marzo de 1776 se publicó por primera vez Una investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones, que suele denominarse simplemente La riqueza de las naciones. 1 Smith, filósofo moral escocés de profesión, escribió el libro para describir el sistema capitalista industrializado que sustituyó al sistema mercantilista.

El mercantilismo suponía que la riqueza era fija y finita. La única forma de riqueza era atesorar oro e imponer aranceles a las mercancías procedentes del extranjero. Según esta teoría, las naciones debían vender sus bienes a otros países sin comprar nada a cambio. Como era de esperar, los países adoptaron una serie de aranceles de represalia que ahogaron el comercio internacional.

Puntos clave

  • La tesis central de La Riqueza de las Naciones de Smith es que nuestra necesidad individual de satisfacer nuestro interés personal conduce al beneficio de la sociedad.
  • Llamó mano invisible a la fuerza que está detrás de este beneficio.
  • El interés propio y la división del trabajo en una economía conducen a la interdependencia, que promueve la estabilidad y la prosperidad a través del mecanismo del mercado.
  • Smith rechazó la intervención del gobierno en la actividad del mercado.
  • Creía que las tres funciones de un gobierno debían ser la protección de las fronteras nacionales, la aplicación de la ley civil y la realización de funciones públicas (por ejemplo, la educación).

La tesis principal de Smith

El núcleo de la tesis de Smith era que la inclinación natural del hombre al interés propio (o, en términos modernos, al cuidado de sí mismo) conduce a la prosperidad.

Smith sostenía que el interés natural del hombre conduciría a una mayor prosperidad de la que podría lograrse mediante una estricta regulación gubernamental si se diera a todos la libertad de producir y comerciar bienes a voluntad (libre comercio) y se abrieran los mercados a la competencia nacional y extranjera.

Smith creía que la gente, en última instancia, promueve el interés público a través de sus decisiones económicas diarias.

Esta fuerza del libre mercado, que Adam Smith llamaba la «mano invisible», necesitaba apoyo para hacer su magia. En particular, el mercado, que surgió de la creciente división del trabajo tanto en los procesos de producción como en toda la sociedad, creó una serie de relaciones interdependientes. Estas relaciones promovían el bien común a través de los incentivos del beneficio individual.

En otras palabras: Si te especializas como panadero y sólo haces pan, dependes de otro para la ropa, la carne y la cerveza. Las personas especializadas en ropa deben confiar en ti para ganarse el pan, y así sucesivamente. La prosperidad surge en el mercado, que se desarrolla cuando las personas necesitan bienes y servicios que no pueden producir por sí mismas.

Hecho rápido: Adam Smith es considerado generalmente como el padre de la economía moderna.

La mano invisible

Los mecanismos automáticos de precios y distribución de la economía (la mano invisible de Smith) interactúan directa e indirectamente con los principios de planificación central y descendente.

La naturaleza humana frente a la política gubernamental

La mano invisible no es una entidad real y discreta. Más bien, es la suma de muchos fenómenos que se producen de forma natural cuando los consumidores y los productores trabajan juntos. La visión de Smith fue una de las más importantes de la historia de la economía. Sigue siendo una de las principales justificaciones de la ideología de la economía de libre mercado.

Las interpretaciones modernas del teorema de la mano invisible sugieren que los medios de producción y distribución deben ser privados y que la sociedad florecerá orgánicamente si el comercio no se ve impedido por la regulación. Estas interpretaciones compiten con el concepto y la función del gobierno.

El gobierno no es accidental. Es normativo y tiene un propósito. Los políticos, los reguladores y los que ejercen el poder legal (como los tribunales, la policía y el ejército) persiguen objetivos concretos mediante la coacción.

Por el contrario, las fuerzas macroeconómicas -la oferta y la demanda, la compra y la venta, los beneficios y las pérdidas- se producen de forma voluntaria hasta que la política estatal las anula o las anula. En este sentido, puede decirse que el gobierno influye en la mano invisible, y no al revés.

La intervención del gobierno en los mercados libres

La ausencia de mecanismos de mercado frustra la planificación gubernamental. Algunos economistas llaman a esto un problema de cálculo económico.

Cuando las personas y las empresas toman decisiones basadas en su disposición a pagar dinero por un bien o servicio, esta información se recoge de forma dinámica en el mecanismo de precios. Esto asigna automáticamente los recursos a los usos más valiosos.

Cuando los gobiernos interfieren en este proceso, suelen producirse carencias y excedentes no deseados. Piensa en la enorme escasez de gasolina en EEUU en los años 70. La entonces recién formada Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) recortó la producción para aumentar los precios del petróleo.

Los gobiernos de Nixon y Ford respondieron introduciendo controles de precios para limitar el coste de la gasolina para los consumidores estadounidenses. El objetivo era poner a disposición del público gasolina barata.

En cambio, las gasolineras no tenían ningún incentivo para permanecer abiertas más de unas horas. Las empresas petroleras no tenían ningún incentivo para aumentar la producción nacional. Los consumidores tenían un incentivo para comprar más gasolina de la que necesitaban. Esto provocó escasez y grandes colas de gasolina. Estas líneas desaparecieron casi inmediatamente después de que se levantaran los controles y subieran los precios.

Aunque algunos tienen la tentación de decir que la mano invisible restringe al gobierno, esto no es necesariamente cierto. Por el contrario, las mismas fuerzas que impulsan la actividad económica voluntaria para obtener un gran beneficio social son también las que limitan la eficacia de la intervención gubernamental.

Hecho rápido: El interés propio ilustrado se refiere a la idea de que la preocupación por el propio bienestar motiva a una persona a trabajar por el bienestar de los demás.

Los elementos del bienestar de Smith

Creía que una nación necesitaba los tres elementos siguientes para alcanzar la prosperidad general.

1º Interés propio ilustrado

El finde de Adam era que las personas ahorrarán, trabajarn duro y con interés propio. Creía que la práctica del interés propio ilustrado es natural para la mayoría de las personas.

En su famoso ejemplo, un carnicero no suministra su carne por intenciones bondadosas, sino porque obtiene un beneficio vendiendo carne. Si la carne que vende es mala, no tendrá clientes habituales y, por tanto, no obtendrá beneficios.

Por tanto, al carnicero le interesa vender buena carne a un precio que los clientes estén dispuestos a pagar para que ambas partes se beneficien de cada transacción.

Smith creía que una perspectiva a largo plazo evitaría que la mayoría de las empresas abusaran de los clientes. Cuando eso no fue suficiente, recurrió al gobierno para que hiciera cumplir las leyes.

Smith también creía que el ahorro y el ahorro eran virtudes importantes, especialmente si se invertían los ahorros. Al invertir, la industria dispondría de capital para comprar más maquinaria que ahorre trabajo y para innovar. Este salto tecnológico aumentaría el rendimiento de las inversiones y elevaría el nivel de vida general.

2º Gobierno limitado

Smith consideraba que los poderes del gobierno se limitaban a la defensa de la nación, la educación general, las obras públicas (infraestructuras como carreteras y puentes), el cumplimiento de los derechos legales (derechos de propiedad y contratos) y el castigo de los delitos.

El gobierno debe intervenir cuando las personas actúan según sus intereses a corto plazo. Debe desarrollar y aplicar leyes contra el robo, el fraude y delitos similares. Smith advirtió contra los gobiernos más grandes y burocráticos, escribiendo: «No hay arte que un gobierno aprenda más rápidamente que otro, que el de sacar el dinero de los bolsillos del pueblo».

Smith creía que el papel de la educación general era contrarrestar los efectos negativos y embrutecedores de la división del trabajo, que era una parte necesaria de la industrialización.

3º Dinero sano y economía de libre mercado

El tercer elemento que proponía Smith era una moneda sana combinada con los principios del libre mercado. Al respaldar la moneda con metales duros, Smith esperaba limitar la capacidad del gobierno para degradar la moneda poniendo más dinero en circulación. Esto, a su vez, podría limitar los gastos innecesarios (como los gastos de guerra).

Con una moneda fuerte como freno al gasto, Smith quería que el gobierno siguiera los principios del libre mercado. Esto incluía impuestos bajos y la abolición de los aranceles para permitir el libre comercio a través de las fronteras. Señaló que los aranceles y otros impuestos sólo encarecían la vida de los ciudadanos, al tiempo que obstaculizaban la industria y el comercio exterior.

Las teorías de Smith superan el mercantilismo

Para subrayar su argumento sobre el carácter perjudicial de los aranceles, Smith puso el ejemplo de la industria vinícola escocesa. Señaló que en Escocia se podían cultivar buenas uvas en invernaderos. Sin embargo, los costes adicionales de calefacción harían que el vino escocés fuera 30 veces más caro que el francés. Sería mucho mejor, pensó, cambiar algo que Escocia tiene en abundancia, como la lana, por vino francés.

Francia podría haber tenido una ventaja competitiva en la producción de vino. Sin embargo, los aranceles para crear y proteger una industria vitivinícola escocesa desperdiciarían recursos y costarían dinero público.

Debilidades de la riqueza de las naciones

La Riqueza de las Naciones es un libro importante que traza el nacimiento de la economía de mercado, pero no está exento de defectos. No hay explicaciones adecuadas sobre la determinación de los precios ni una teoría del valor. Además, Smith no reconoció la importancia del empresario para eliminar la ineficiencia y crear nuevos mercados.

Tanto los detractores como los partidarios del capitalismo de libre mercado de Adam Smith han aportado a la tesis de la prosperidad de las naciones. Como toda buena teoría, el capitalismo de libre mercado se fortalece con cada reformulación, ya sea promovida por amigos o por enemigos.

La utilidad marginal, la ventaja comparativa, el espíritu empresarial, la teoría del interés dependiente del tiempo, la teoría monetaria y muchos otros elementos se han añadido desde 1776.

Todavía queda mucho trabajo por hacer, ya que el tamaño y la interconexión de las economías mundiales plantean retos nuevos e inesperados al capitalismo de libre mercado.

Preguntas frecuentes

El capitalismo de libre mercado es un sistema económico que apoya el libre flujo de capital y el intercambio de bienes entre individuos y naciones sin la intervención del Estado para controlar ese flujo. En un mercado libre, las personas del mercado fijan los precios de los bienes y servicios con más eficacia que un gobierno.

Adam Smith llamaba «mano invisible» a las fuerzas naturales que dirigen el interés propio para que las necesidades de los individuos y de la sociedad se satisfagan por sí mismas, sin intervención del gobierno.

Adam Smith fue un filósofo y teórico económico nacido en Escocia en 1723. Es más conocido por su libro seminal de 1776 sobre economía, Una investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones. Creía que los gobiernos no debían adoptar políticas que impidieran el libre comercio, ni en el país ni en el extranjero.

Conclusiones

La publicación de La riqueza de las naciones supuso el nacimiento del capitalismo moderno y de la economía moderna. Curiosamente, Adam Smith, el campeón del libre mercado, pasó los últimos años de su vida como comisario de aduanas e introdujo todos los aranceles. Se tomó a pecho su trabajo y quemó muchas de sus prendas cuando descubrió que habían sido introducidas de contrabando en las tiendas desde el extranjero.

A día de hoy, la mano invisible de Adam Smith sigué estando a la orden del día

Smith superó la miserable visión del mercantilismo y nos dio una visión de abundancia y libertad para todos.

El mercado libre que tenía en mente, aunque todavía no se ha realizado del todo, quizás ha hecho más por elevar el nivel de vida mundial que cualquier otra idea en la historia.

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