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Breve historia de la economía

Escrito por Alejandro Borja y revisado por Xavier Tarrasó.

Alejandro Borja

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En este caso, este artículo forma parte de la guía de ciencias económicas, que cuenta con 26 artículos. A la derecha de la pantalla o debajo (dependiendo de cuál sea tu dispositivo) tienes todos los artículos para poder ir de uno a otro. Espero que la disfrutes, pero sobre todo que te sea útil.

La economía se ocupa de cómo las sociedades producen bienes y servicios y como los consumen. La teoría económica ha influido en la economía mundial en muchos momentos importantes de la historia y forma parte de nuestra vida cotidiana. Sin embargo, los supuestos en los que se basa el estudio de la economía han cambiado significativamente a lo largo de la historia.

Vamos a dar un pequeño repaso a la historia de la economía.

Puntos clave

  • Las civilizaciones de Oriente Medio, China y otros lugares utilizaron sofisticados conceptos económicos y elaboraron guías escritas sobre las mejores prácticas y normas económicas en el primer milenio antes de Cristo.
  • El filósofo tunecino Ibn Jaldún, que escribió en el siglo XIV, fue uno de los primeros teóricos que examinó la división del trabajo, el afán de lucro y el comercio internacional.
  • En el siglo XVIII, el economista escocés Adam Smith utilizó las ideas de los pensadores franceses de la Ilustración para desarrollar una tesis sobre el funcionamiento de las economías, y en el siglo XIX Karl Marx y Thomas Malthus ampliaron su trabajo.
  • A finales del siglo XIX, los economistas Leon Walras y Alfred Marshall utilizaron la estadística y las matemáticas para expresar conceptos económicos como las economías de escala.
  • John Maynard Keynes desarrolló teorías a principios del siglo XX que la Reserva Federal sigue utilizando hoy en día para orientar la política monetaria.
  • La mayoría de las teorías económicas modernas se basan en el trabajo de Keynes y en las teorías del libre mercado de Milton Friedman, que suponen que el aumento de la cantidad de capital en el sistema reduce la necesidad de la intervención gubernamental.
  • Teorías más recientes, como las del economista Amartya Sen, de la Universidad de Harvard, defienden la inclusión de la ética en los cálculos del bienestar social y la eficiencia económica.

La economía en el mundo antiguo

La economía en su forma básica comenzó en la Edad de Bronce (4000-2500 a.C.) con registros escritos en cuatro regiones del mundo: los sumerios y babilonios (3500-2500 a.C.); la civilización del Valle del Indo (3300-1030 a.C.). ) en lo que hoy es Afganistán, Pakistán e India; a lo largo del río Yangtze en China; y en el valle del Nilo en Egipto desde aproximadamente el 3500 a.C. Las sociedades de estas regiones desarrollaron sistemas de puntos con marcas en tablillas de arcilla, papiros y otros materiales para registrar las cosechas, los animales y la tierra. Estos sistemas contables, que surgieron al mismo tiempo que el lenguaje escrito, acabaron incluyendo métodos para registrar las transferencias de propiedades, registrar las deudas y los pagos de intereses, calcular el interés compuesto y otras herramientas económicas que aún se utilizan hoy en día.

A partir del tercer milenio a.C., los escribas egipcios registraron la confiscación y redistribución de tierras y propiedades. Los mercaderes sumerios desarrollaron métodos para calcular el desmembramiento en meses y años. El Código de Hammurabi (c. 1810-1750 a.C.), la obra más antigua de composición económica, establece las normas de la actividad económica y proporciona un marco detallado para el comercio, incluida la ética comercial para comerciantes y empresarios.

En el primer milenio a.C. aparecieron tratados escritos más detallados sobre el pensamiento y la acción económica. El filósofo y poeta griego Hesíodo, que escribía en el siglo VIII a.C., expuso las reglas para dirigir una granja en sus Trabajos y Días. El comandante del ejército ateniense, filósofo e historiador Jenofonte se basó en esto en su Economikon, un tratado sobre la gestión económica de una granja. 4 En política, Aristóteles (c. 350 a.C.) fue aún más lejos, al concluir que, aunque la propiedad privada era preferible, la acumulación de riqueza para uno mismo era «deshonrosa».

Los ensayos de Guanzi de China (c. siglo IV a.C.) describen una de las primeras explicaciones de la formación de los precios a través de la oferta y la demanda; el papel crucial de una oferta monetaria bien gestionada y una moneda estable. Entre las ideas más importantes estaba la de que el dinero, y no los ejércitos, gana las guerras.

En la Europa occidental medieval, la teoría económica se entrelazaba a menudo con la ética, como puede verse en las obras de Tomás de Aquino (1225-1274) y otros. Pocos de estos autores entraron en tanto detalle como Ibn Jaldún (1332-1406), historiador y filósofo tunecino. En Al-Muqaddimah, Ibn Jaldún analiza cuestiones económicas como los peligros de los monopolios, las ventajas de la división del trabajo y la búsqueda de beneficios, y el ascenso y la caída de los imperios económicos. La importancia de su obra fue reconocida por Maquiavelo y Hegel, y muchas de sus ideas anticiparon las de Adam Smith y las de quienes le siguieron siglos después.

El padre de la economía moderna

Hoy en día, el pensador escocés Adam Smith es considerado el fundador de la economía moderna. Sin embargo, Smith se inspiró en escritores franceses que publicaron a mediados del siglo XVIII y que compartían su odio al mercantilismo. El primer estudio metódico sobre el funcionamiento de la economía lo realizaron los naturalistas franceses, en particular Quesnay y Mirabeau.

Apunte importante: Smith adoptó muchas de sus ideas y las desarrolló en una tesis sobre cómo debería funcionar la economía, en lugar de cómo funcionaba realmente.

Smith creía que la competencia se regula por sí misma y que los gobiernos no deben intervenir en la economía mediante aranceles, impuestos u otros medios, salvo para proteger la competencia en el mercado libre. Gran parte de la teoría económica actual es, al menos en parte, una reacción al trabajo fundamental de Smith en este ámbito, a saber, su obra maestra de 1776 La riqueza de las naciones, en la que Smith describió muchos de los mecanismos de la producción capitalista, el mercado libre y el valor. Smith demostró que los individuos que actúan en su propio interés, como si fueran guiados por una «mano invisible», pueden crear estabilidad social y económica y prosperidad para todos.

Incluso los defensores más acérrimos de las ideas de Smith reconocen que algunas de sus teorías eran erróneas o no han envejecido bien. Smith distingue entre «trabajo productivo», como la producción de bienes acumulables, y «trabajo improductivo», como el trabajo de un «empleado inferior» cuyo valor «se pierde en el momento en que se realiza».

Se podría argumentar que, en la economía actual basada en los servicios, la excelencia en la prestación de los mismos crea valor al crear un valor de marca por medio de una gran voluntad y otros factores. Su afirmación de que «un trabajo igual, en cualquier momento y en cualquier lugar, puede considerarse de igual valor para el trabajador» ignora los costes psicológicos de trabajar en un entorno hostil o de explotación. En consecuencia, también se ha abandonado en gran medida la teoría del valor del trabajo de Smith, según la cual el valor de una mercancía puede medirse por las horas de trabajo necesarias para producirla.

La mala ciencia: Marx y Malthus

Thomas Malthus y Karl Marx reaccionaron de forma decididamente negativa al tratado de Smith. Malthus fue uno de los pensadores económicos de finales del siglo XVIII y principios del XIX que se enfrentó a los retos del capitalismo emergente tras la Revolución Francesa y a las crecientes demandas de la clase media en expansión. Entre sus colegas se encontraban tres de los mayores pensadores económicos de la época: Jean-Baptiste Say, David Ricardo y John Stuart Mill.

Malthus predijo que el crecimiento de la población superaría la oferta de alimentos. Sin embargo, se equivocó porque no previó las innovaciones tecnológicas que permitirían que la producción siguiera el ritmo de crecimiento de la población. Sin embargo, su trabajo llevó a la economía a centrarse en la escasez de bienes en lugar de su demanda.

Esta mayor atención a la escasez llevó a Marx a decir que los medios de producción son los componentes más importantes de cualquier economía. Marx desarrolló más sus ideas y llegó a creer que la guerra de clases se desencadenaría por las inestabilidades inherentes que veía en el capitalismo. Sin embargo, Marx subestimó la flexibilidad del capitalismo. La economía de mercado no creó una clara división entre dos clases -propietarios y trabajadores- sino una clase mixta en la que propietarios y trabajadores representaban los intereses de ambas partes. A pesar de su teoría excesivamente rígida, Marx predijo correctamente una tendencia: las empresas crecerán y se fortalecerán a medida que el capitalismo de libre mercado lo permita.

La revolución marginal

A medida que las ideas de riqueza y escasez se desarrollaban en la economía, los economistas dirigieron su atención a cuestiones más específicas sobre el funcionamiento de los mercados y la determinación de sus precios.

Tres economistas desarrollaron de manera independiente una nueva vista para la economía que se conocía como marginación. Estos economistas fueron:

  • William Stanley Jevons (1835-1882)
  • Carl Menger (1840-1921)
  • Léon Walras (1834-1910)

Su idea central era que, en la práctica, las personas no se enfrentan realmente a decisiones de gran alcance sobre categorías generales enteras de bienes económicos. En cambio, toman decisiones en relación con unidades concretas de un bien económico y eligen comprar, vender o producir cada unidad adicional (o marginal). De este modo, las personas sopesan la escasez de cada bien frente al valor de su uso en el margen.

Estas decisiones explican, por ejemplo, por qué el precio de un solo diamante es relativamente más alto que el precio de una sola unidad de agua. Aunque el agua es una necesidad básica de la vida, suele ser abundante, y aunque los diamantes suelen ser puramente decorativos, son poco frecuentes. La marginalidad se convirtió rápidamente en un concepto central de la economía y sigue siéndolo hoy en día.

Hablar en números

Walras llegó a matematizar su teoría del análisis marginal y creó modelos y teorías que reflejaban sus descubrimientos. La teoría del equilibrio general surgió de su trabajo, al igual que la práctica de expresar los conceptos económicos de forma estadística y matemática en lugar de en prosa. Alfred Marshall llevó la modelización matemática de las economías a un nuevo nivel e introdujo muchos conceptos que aún no eran ampliamente conocidos, como las economías de escala, la utilidad marginal y el paradigma del coste real.

Apunte importante: Es casi imposible probar la economía experimentalmente, por lo que la economía es una ciencia de frontera. Sin embargo, la modelización matemática ha hecho que algunas teorías económicas sean comprobables.

Las teorías desarrolladas por Walras, Marshall y sus sucesores evolucionaron en el siglo XX hacia la escuela neoclásica de economía, caracterizada por la modelización matemática y el supuesto de actores racionales y mercados eficientes. Más tarde, los métodos estadísticos en forma de econometría se aplicaron a los datos económicos, permitiendo a los economistas formular hipótesis y realizar pruebas de forma empírica y metodológicamente rigurosa.

Keynes y la macroeconomía

John Maynard Keynes desarrolló una nueva rama de la economía conocida como economía keynesiana o, más generalmente, macroeconomía. Keynes se refería a los economistas anteriores a él como economistas «clásicos» y creía que sus teorías podían aplicarse a las decisiones individuales y a los mercados de bienes, en cambio no servían bien para explicar el funcionamiento del conjunto de la economía.

En lugar de unidades marginales o incluso mercados de bienes y precios específicos, la macroeconomía keynesiana representa la economía en términos de grandes cantidades que representan la tasa de desempleo, la demanda agregada o la inflación del nivel medio de precios de todos los bienes. Según la teoría de Keynes, los gobiernos pueden actuar como poderosos actores de la economía y mantenerla fuera de la recesión aplicando políticas fiscales y monetarias expansivas – manipulando el gasto público, los impuestos y la creación de dinero – para gestionar la economía.

La composición neoclásica

A mediados del siglo XX, estas dos escuelas de pensamiento -la microeconomía matemática y marginal y la macroeconomía keynesiana- iban a dominar casi por completo la economía en el mundo occidental. Esto se conoce como la síntesis neoclásica, que ha sido desde entonces la escuela de pensamiento económico dominante tal y como se enseña en las universidades y se practica por los investigadores y los responsables políticos, mientras que otros puntos de vista se denominan economía heterodoxa.

Dentro de la síntesis neoclásica, se desarrollaron diferentes corrientes de pensamiento económico, a veces opuestas entre sí. La tensión inherente entre la microeconomía neoclásica (que presenta a los mercados libres como eficientes y beneficiosos) y la macroeconomía keynesiana (que ve a los mercados como propensos a un fracaso catastrófico) ha dado lugar a persistentes desacuerdos entre los académicos y los responsables políticos, con diferentes teorías que ganan aceptación en diferentes momentos.

Apunte importante: Diversos economistas y escuelas de pensamiento han intentado perfeccionar, reinterpretar, reformular y redefinir la microeconomía neoclásica y la macroeconomía keynesiana.

El más importante de ellos es el monetarismo y la Escuela de Chicago desarrollada por Milton Friedman, que mantiene la microeconomía neoclásica y el marco macroeconómico keynesiano, pero cambia el enfoque de la macroeconomía de la política fiscal (favorecida por Keynes) a la política monetaria. El monetarismo estuvo presente en los años 80, 90 y 2000.

Muchas corrientes diferentes de teoría e investigación económica han propuesto resolver la tensión entre la microeconomía y la macroeconomía incorporando aspectos o supuestos de la microeconomía (por ejemplo, las expectativas racionales) a la macroeconomía o desarrollando la microeconomía para dotar a la macroeconomía keynesiana de microfundamentos (por ejemplo, la estabilidad de los precios o los factores psicológicos). En las últimas décadas, esto ha llevado al desarrollo de nuevas teorías, como la economía del comportamiento, y a un resurgimiento del interés por las teorías heterodoxas, como la Escuela Austriaca, que antes estaban relegadas a los niveles inferiores de la economía.

Economía del comportamiento

La teoría económica clásica y la teoría del mercado, desde Smith hasta Friedman, se basan en gran medida en el supuesto de que los consumidores son actores racionales que se comportan en su propio interés. Los economistas actuales, como Richard Thaler, Daniel Kahneman, Gary Becker y el difunto Amos Tversky, han demostrado que las personas no suelen actuar en su mejor interés material, sino que están influidas por factores y sesgos psicológicos no materiales.

La economía del comportamiento ha contribuido a popularizar una serie de nuevos conceptos que dificultan más que nunca la elaboración de modelos y previsiones económicas. Estos conceptos incluyen:

La falacia del coste hundido: seguir invirtiendo en un proyecto que está fracasando debido a las inversiones anteriores.

Heurística de disponibilidad: La idea de que un determinado resultado de una acción es más probable porque se le ocurre más fácilmente que otros resultados.

Racionalidad limitada: las personas actúan sin información completa cuando saben que hay otra información disponible.

Examen de las prestaciones sociales

Un grupo creciente de economistas ha destacado la importancia de tener en cuenta las desigualdades en la distribución de la renta y el bienestar social a la hora de medir el éxito de una determinada política económica. Entre ellos se encuentran Anthony Atkinson (1944-2017), que estudió la redistribución de la renta dentro de un país, y Amartya Sen, profesor de economía y filosofía de la Universidad de Harvard, que ganó el Premio Nobel de Economía en 1998 por su trabajo sobre la desigualdad global. El trabajo de Sen también es digno de mención porque vuelve a introducir el comportamiento moral en su análisis. Esta preocupación vincula a Sen con los escritos de los primeros pensadores económicos, que consideraban que la acumulación excesiva de riqueza por parte de individuos o grupos era perjudicial para la sociedad.

Conclusión

La teoría económica surgió de la necesidad de las sociedades de contabilizar los recursos, planificar el futuro e intercambiar y distribuir bienes. Con el tiempo, estas herramientas básicas de contabilidad evolucionaron hasta convertirse en modelos económicos cada vez más complejos que combinaban las matemáticas necesarias para calcular el interés compuesto con la ética y la filosofía moral. La economía como sistema para comprender y controlar el mundo material y mitigar el riesgo surgió y se desarrolló gradualmente en todo el mundo: en el Creciente Fértil y en Egipto, en China y en la India, en la antigua Grecia y en el mundo árabe.

A medida que las sociedades se enriquecieron y el comercio se hizo más complejo, la teoría económica se orientó hacia las matemáticas, la estadística y la modelización informática, que los economistas utilizan para asesorar a los responsables políticos. El ciclo económico, las subidas y bajadas, las medidas deflacionistas y los tipos hipotecarios son excesos de la economía. Y comprenderlas es de vital importancia.

Para equilibrar el enfoque de la modelización matemática, es necesario examinar los factores más difíciles de cuantificar, pero que es importante comprender, como las debilidades y la imprevisibilidad de la psicología humana.

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