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4 conceptos económicos que los consumidores deben conocer

Escrito por Alejandro Borja y revisado por Xavier Tarrasó.

Alejandro Borja

Encargado de la Educación Financiera en Finantres

En Finantres apostamos por aportarte el mayor valor posible en todos nuestros contenidos, por eso estamos creando las mejores guías sobre economía e inversión.

En este caso, este artículo forma parte de la guía de ciencias económicas, que cuenta con 26 artículos. A la derecha de la pantalla o debajo (dependiendo de cuál sea tu dispositivo) tienes todos los artículos para poder ir de uno a otro. Espero que la disfrutes, pero sobre todo que te sea útil.

Aunque una comprensión básica de la teoría económica no se considera tan importante como equilibrar el presupuesto doméstico o aprender a conducir un coche, las fuerzas que subyacen al estudio de la economía nos afectan a diario.

En el nivel más básico, la economía trata de explicar cómo y por qué tomamos las decisiones de compra que tomamos.

Cuatro conceptos económicos básicos, escasez, oferta y demanda, costes y beneficios, e incentivos- pueden ayudar a explicar muchas de las decisiones que toma la gente.

Puntos clave

  • Cuatro conceptos económicos básicos -la escasez, la oferta y la demanda, los costes y los beneficios, y los incentivos- pueden ayudar a explicar muchas de las decisiones que toma la gente.
  • La escasez explica el problema económico básico: el mundo tiene recursos limitados -o escasos- para satisfacer necesidades aparentemente ilimitadas, y esta realidad obliga a las personas a tomar decisiones sobre cómo utilizar los recursos de forma más eficiente.
  • Debido a la escasez de recursos, las personas toman constantemente decisiones determinadas por los costes y beneficios, así como por los incentivos, que ofrecen los distintos cursos de acción.

Escasez

Todo el mundo entiende la escasez, lo sepa o no, porque todo el mundo ha experimentado los efectos de la escasez. La escasez explica el problema económico fundamental, que consiste en que las personas tienen recursos limitados -o escasos- para satisfacer necesidades aparentemente ilimitadas. Esta realidad obliga a las personas a tomar decisiones sobre cómo utilizar sus recursos de la forma más eficiente para satisfacer el mayor número posible de sus máximas prioridades.

Por poner ejemplo, el trigo sólo se cultiva en una cantidad limitada año tras año. Algunos quieren pan, otros prefieren cerveza. Debido a la escasez de trigo, sólo se puede producir una cantidad limitada de un determinado bien. ¿Cómo decides la cantidad de harina que necesitas para el pan y la cerveza? Una forma de resolver este problema es tener un sistema de mercado controlado por la oferta y la demanda.

Oferta y demanda

Un sistema de mercado está determinado por la oferta y la demanda. Tomemos el ejemplo de la cerveza: si mucha gente quiere comprar cerveza, la demanda de cerveza se considera alta. Por tanto, puedes cobrar más por la cerveza y ganar más dinero por término medio si utilizas trigo para hacer cerveza que si utilizas trigo para hacer harina.

Hipotéticamente, esto podría llevar a que más gente empiece a fabricar cerveza y, tras unas cuantas producciones, haya tanta cerveza en el mercado -la oferta de cerveza aumenta- que el precio de la cerveza baje.

Este es un ejemplo extremo y muy simplificado, pero básicamente el concepto de oferta y demanda explica por qué el producto popular del año pasado tiene la mitad de precio el año siguiente.

Costes y beneficios

El concepto de costes y beneficios está vinculado a la teoría de la elección racional (y de las expectativas racionales) en la que se basa la economía. Cuando los economistas dicen que las personas se comportan racionalmente, quieren decir que intentan maximizar la relación entre los beneficios y los costes al tomar decisiones.

Cuando la demanda de cerveza es alta, los cerveceros contratarán más trabajadores para fabricar más cerveza, pero sólo si el precio de la cerveza y la cantidad de cerveza vendida justifican el coste extra de los salarios y los materiales necesarios para fabricar más cerveza. De la misma manera, los consumidores comprarán la mejor cerveza que puedan, pero puede que no compren la cerveza con mejor sabor de la tienda.

El concepto de costes y beneficios también se aplica a otras decisiones que no están relacionadas con las transacciones financieras. Los estudiantes hacen análisis de coste-beneficio todos los días y eligen tomar ciertos cursos que han considerado más importantes para su éxito. A veces esto significa incluso que dedican menos tiempo a cursos que consideran menos necesarios.

Aunque la economía asume que las personas son generalmente racionales, muchas decisiones que tomamos son en realidad muy emocionales y no maximizan nuestra propia utilidad. La industria publicitaria, por ejemplo, explota la tendencia de las personas a actuar de forma irracional. La publicidad intenta activar los centros emocionales de nuestro cerebro y engañarnos exagerando los beneficios de un determinado producto.

Todo es cuestión de motivación

Si eres un padre, un jefe, un profesor o cualquier otra persona con responsabilidades de supervisión, probablemente te has visto en la situación de ofrecer una recompensa -o un incentivo- para aumentar la probabilidad de un determinado resultado.

Los incentivos económicos explican cómo la interacción de la oferta y la demanda lleva a los productores a proporcionar los bienes que los consumidores desean y a los consumidores a conservar los recursos escasos.

Si aumenta la demanda de un bien por parte de los consumidores, el precio de mercado del bien aumenta y los productores tienen un incentivo para producir más cantidad de ese bien ya que pueden ganar más dinero a pedir un precio más elevado por él. Por otro lado, si una escasez creciente de materias primas o insumos para un bien concreto aumenta los costes y obliga a los productores a reducir la oferta, el precio de ese bien sube y los consumidores tienen un incentivo para ahorrar en el consumo de ese bien y utilizarlo para sus usos más valiosos.

En el ejemplo de una fábrica de cerveza, el propietario quiere aumentar la producción y, por tanto, decide ofrecer un incentivo -una prima- al grupo que produzca más botellas de cerveza en un día. La cervecería tiene dos tamaños de botella: una de 500 mililitros y otra de un litro. En pocos días, las cifras de producción aumentan de 10.000 a 15.000 botellas al día. El problema es que el incentivo que dieron se centró en algo equivocado: el número de botellas, no la cantidad de cerveza. Ya están recibiendo llamadas de los proveedores preguntando cuándo llegarán los pedidos de botellas de un litro. Al ofrecer una bonificación por el número de botellas producidas, el propietario se ha asegurado de que los equipos competidores tengan ventaja al llenar sólo las botellas más pequeñas.

Cuando los incentivos se alinean adecuadamente con los objetivos empresariales, los beneficios pueden ser extraordinarios. Estas prácticas incluyen la participación en los beneficios, las primas por rendimiento y la propiedad de los empleados. Sin embargo, estos incentivos pueden fracasar si los criterios para determinar si se ha alcanzado un incentivo no están alineados con el objetivo original. Por ejemplo, los incentivos al rendimiento mal estructurados han llevado a algunos directivos a tomar medidas que mejoran los resultados financieros de la empresa a corto plazo, lo suficiente para obtener la bonificación. A largo plazo, estas acciones han resultado perjudiciales para la salud de la empresa.

La economía se trata de una ciencia lúgubre

La escasez es la base de toda la economía. Ésta es una de las razones por las que a veces se llama a la economía la ciencia lúgubre. La gente toma decisiones todo el tiempo que están determinadas por sus costes y beneficios. A nivel personal, la escasez significa tomar decisiones basadas en nuestros incentivos para elegir diferentes cursos de acción. A nivel de mercado, las fuerzas de la oferta y la demanda están determinadas por las decisiones de millones de personas.

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