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¿Cuáles son los cuatro conceptos básicos de la economía?

Escrito por Xavier Tarrasó y revisado por Alejandro Borja.

Cuatro Conceptos Económicos que debes conocer

Tener un conocimiento básico de la teoría económica no se considera tan importante como saber equilibrar un presupuesto familiar o aprender a conducir un coche, pero las fuerzas que sustentan el estudio de la economía impactan cada momento de nuestras vidas. En el nivel más básico, la economía intenta explicar cómo y por qué tomamos las decisiones de compra que hacemos.

Cuatro conceptos económicos clave—escasez, oferta y demanda, costos y beneficios, e incentivos—pueden ayudar a explicar muchas decisiones que toman los seres humanos.

Puntos clave

  • Cuatro conceptos económicos clave—escasez, oferta y demanda, costos y beneficios, e incentivos—pueden ayudar a explicar muchas decisiones que toman los seres humanos.
  • La escasez explica el problema económico básico de que el mundo tiene recursos limitados—o escasos—para satisfacer deseos aparentemente ilimitados, y esta realidad obliga a las personas a tomar decisiones sobre cómo asignar recursos de la manera más eficiente posible.
  • Como resultado de los recursos escasos, los humanos están constantemente tomando decisiones que están determinadas por sus costos y beneficios y los incentivos ofrecidos por diferentes cursos de acción.

Escasez

Todo el mundo tiene una comprensión de la escasez, sean conscientes de ello o no, porque todos han experimentado los efectos de la escasez. La escasez explica el problema económico básico de que el mundo tiene recursos limitados—o escasos—para satisfacer deseos aparentemente ilimitados. Esta realidad obliga a las personas a tomar decisiones sobre cómo asignar recursos de la manera más eficiente posible para que se cumplan tantas de sus prioridades más altas como sea posible.

Por ejemplo, solo se cultiva una cantidad determinada de trigo cada año. Algunas personas quieren pan y otras preferirían cerveza. Solo se puede producir una cantidad determinada de un bien dado debido a la escasez de trigo. ¿Cómo decidimos cuánta harina debe producirse para pan y cerveza? Una forma de resolver este problema es un sistema de mercado impulsado por la oferta y la demanda.

Oferta y Demanda

Un sistema de mercado está impulsado por la oferta y la demanda. Tomando el ejemplo de la cerveza, si muchas personas quieren comprar cerveza, la demanda de cerveza se considera alta. Como resultado, se puede cobrar más por la cerveza y ganar más dinero en promedio utilizando trigo para hacer cerveza que utilizando trigo para hacer harina.

Hipotéticamente, esto podría llevar a una situación donde más personas comienzan a hacer cerveza y, después de unos pocos ciclos de producción, hay tanta cerveza en el mercado—la oferta de cerveza aumenta—que el precio de la cerveza cae.

Aunque este es un ejemplo extremo y demasiado simplificado, en un nivel básico, el concepto de oferta y demanda ayuda a explicar por qué el producto popular del año pasado tiene la mitad del precio el año siguiente.

Costos y Beneficios

El concepto de costos y beneficios está relacionado con la teoría de la elección racional (y las expectativas racionales) en la que se basa la economía. Cuando los economistas dicen que las personas se comportan racionalmente, quieren decir que las personas intentan maximizar la relación de beneficios a costos en sus decisiones.

Si la demanda de cerveza es alta, las cervecerías contratarán más empleados para hacer más cerveza, pero solo si el precio de la cerveza y la cantidad de cerveza que están vendiendo justifican los costos adicionales de su salario y los materiales necesarios para elaborar más cerveza. De manera similar, el consumidor comprará la mejor cerveza que pueda permitirse comprar, pero no, quizás, la cerveza con mejor sabor en la tienda.

El concepto de costos y beneficios es aplicable a otras decisiones que no están relacionadas con transacciones financieras. Los estudiantes universitarios realizan análisis de costos y beneficios a diario al elegir enfocarse en ciertos cursos que han considerado más importantes para su éxito. A veces, esto incluso significa reducir el tiempo que dedican a estudiar para cursos que ven como menos necesarios.

Aunque la economía asume que las personas son generalmente racionales, muchas de las decisiones que toman los seres humanos son en realidad muy emocionales y no maximizan nuestro propio beneficio. Por ejemplo, el campo de la publicidad se aprovecha de la tendencia de los humanos a actuar de manera no racional. Los comerciales intentan activar los centros emocionales de nuestro cerebro y engañarnos para sobreestimar los beneficios de un artículo dado.

Todo Está en los Incentivos

Si eres un padre, un jefe, un profesor, o cualquier persona con la responsabilidad de supervisión, probablemente has estado en la situación de ofrecer una recompensa—o incentivo—para aumentar la probabilidad de un resultado particular.

Los incentivos económicos explican cómo el funcionamiento de la oferta y la demanda anima a los productores a suministrar los bienes que los consumidores desean, y a los consumidores a conservar los recursos escasos. Cuando la demanda del consumidor por un bien aumenta, entonces el precio de mercado del bien sube, y los productores tienen un incentivo para producir más del bien porque pueden recibir un precio más alto.

Por otro lado, cuando la creciente escasez de materias primas o insumos para un bien determinado eleva los costos y lleva a los productores a reducir la oferta, entonces el precio que cobran por el bien sube, y los consumidores tienen un incentivo para conservar su consumo de ese bien y reservarlo para sus usos más valorados.

En el ejemplo de una cervecería, el dueño quiere aumentar la producción, por lo que decide ofrecer un incentivo—un bono—a la jornada que produzca más botellas de cerveza en un día. La cervecería tiene dos tamaños de botellas: una botella de 500 mililitros y una botella de un litro. En un par de días, ven que los números de producción aumentan de 10,000 a 15,000 botellas por día. El problema es que el incentivo que proporcionaron se centró en lo incorrecto—el número de botellas en lugar del volumen de cerveza. Comienzan a recibir llamadas de proveedores preguntándose cuándo van a llegar los pedidos de las botellas de un litro. Al ofrecer un bono por el número de botellas producidas, el dueño hizo que fuera beneficioso para los turnos competidores obtener una ventaja embotellando solo las botellas más pequeñas.

Cuando los incentivos están correctamente alineados con los objetivos organizacionales, los beneficios pueden ser excepcionales. Estas prácticas incluyen la participación en los beneficios, bonos por rendimiento y propiedad de acciones por parte de los empleados. Sin embargo, estos incentivos pueden salir mal si los criterios para determinar si se ha cumplido un incentivo se desalinean con el objetivo original. Por ejemplo, los bonos por rendimiento mal estructurados han impulsado a algunos ejecutivos a tomar medidas que mejoran los resultados financieros de la empresa a corto plazo—solo lo suficiente para obtener el bono. A largo plazo, estas medidas han demostrado ser perjudiciales para la salud de la empresa.

La Economía es la Ciencia Lúgubre

La escasez es lo que sustenta toda la economía, lo cual es una interpretación de por qué a veces se refiere a la economía como la ciencia lúgubre. Los seres humanos están constantemente tomando decisiones que están determinadas por sus costos y beneficios. A nivel personal, la escasez significa que tenemos que tomar decisiones basadas en los incentivos que se nos dan según diferentes cursos de acción. A nivel de mercado, el impacto de millones de personas tomando decisiones crea las fuerzas de oferta y demanda.

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