Economía

Salarios de Eficiencia

Escrito por Xavier Tarrasó y revisado por Alejandro Borja.

¿Qué es el salario de eficiencia?

En economía laboral, un salario de eficiencia es un nivel salarial que está por encima del salario mínimo para mantener una mano de obra cualificada y eficiente. La teoría del salario de eficiencia afirma que un empresario debe pagar a sus trabajadores lo suficiente para que éstos estén motivados para ser productivos y los trabajadores altamente cualificados no abandonen. También se pueden pagar salarios de rendimiento a los trabajadores de industrias que requieren un alto nivel de confianza, como la de los metales preciosos, la joyería o las finanzas, para garantizar su fidelidad.

La teoría del salario de eficiencia ayuda a explicar por qué las empresas parecen pagar salarios demasiado altos. Sostiene que estos salarios más altos aumentan la productividad y la rentabilidad general de la empresa a largo plazo.

Puntos clave

  • Los salarios eficientes se refieren a los empresarios que pagan salarios más altos que el salario mínimo para retener a los trabajadores cualificados, aumentar la productividad o garantizar la fidelidad.
  • La teoría de los salarios eficientes explica por qué las empresas no están dispuestas a bajar los salarios ni siquiera ante el aumento de la competencia o durante las recesiones económicas.

La comprensión de los salarios de eficiencia

Los salarios de eficiencia se teorizaron ya en el siglo XVIII, cuando el economista político clásico Adam Smith observó una forma de desigualdad salarial en la que los trabajadores de algunas industrias cobran más que los de otras, en función del nivel de confianza requerido. Smith descubrió, por ejemplo, que los que trabajaban para orfebres o joyeros, aunque a menudo eran tan hábiles como los que trabajaban para herreros u otros artesanos, cobraban relativamente más por hora. Smith especuló que esto se debía probablemente a que se animaba a los trabajadores a no robar los productos más valiosos.

En contextos más modernos, el término «salarios eficientes» se refiere al hecho de que muchos empresarios no bajan los salarios hasta el salario mínimo, incluso cuando hay competencia de otras empresas o en tiempos de recesión cuando hay muchos trabajadores desempleados. Esta observación pareció desconcertar a algunos economistas que suponían que los empresarios racionales y los mercados laborales eficientes debían mantener los salarios lo más bajos posible.

La solución a este rompecabezas es que los salarios de eficiencia resuelven un problema de agente principal, de modo que sin estos elevados salarios sería difícil para los empresarios mantener a sus trabajadores productivos y leales.

¿Por qué pagar salarios de eficiencia?

Desde entonces, los economistas han encontrado diversos incentivos para que los empresarios paguen a sus empleados salarios más eficientes. Los más comunes son los siguientes:

  • Menor rotación de personal: los salarios más elevados disuaden a los trabajadores de dimitir. Esto es especialmente importante cuando la contratación y la formación de nuevos empleados es un asunto que consume tiempo y es costoso.
  • Mejora de la moral: Del mismo modo, los salarios efectivos pueden hacer más felices a los trabajadores y minimizar el número de trabajadores descontentos que pueden bajar la moral y ralentizar la producción.
  • Aumenta la productividad: los salarios más altos hacen que los trabajadores sean más productivos y produzcan relativamente más bienes por hora y se esfuercen más. Estos salarios también reducen la llamada evasión (pereza en el trabajo) y reducen el absentismo.
  • Contratación y retención de trabajadores cualificados: Mientras que los trabajadores no cualificados se consideran razonablemente sustituibles desde el punto de vista de la dirección, los trabajadores altamente cualificados suelen estar más solicitados y menos disponibles.
  • Confianza y lealtad: Los trabajadores mejor pagados tienden a ser más leales a la empresa y menos propensos a robar o socavar el rendimiento de la misma.

Dato curioso: Henry Ford es conocido por pagar a sus trabajadores sueldos superiores a la media y suele considerarse un buen ejemplo de la teoría del salario de eficiencia en la práctica. En enero de 1914, Ford elevó el salario mínimo de todos sus trabajadores a 5 euros diarios por ocho horas de trabajo (unos 17 euros la hora en 2021), aproximadamente el doble de lo que recibían antes. Aunque muchos escépticos de la época afirmaron que esto habría supuesto la ruina financiera de la industria del automóvil, en realidad Ford aumentó su producción y sus beneficios de forma significativa. 

La teoría del salario de eficiencia

Aunque el concepto de salario de eficiencia se remonta a varios siglos atrás, no fue hasta la segunda mitad del siglo XX cuando los economistas empezaron a utilizarlo. Entre los ejemplos más destacados se encuentran Joseph Stiglitz y su trabajo sobre el cop-out. Junto con sus colegas, Stiglitz sugirió que cuando la tasa de empleo es alta, los trabajadores despedidos pueden encontrar fácilmente nuevos empleos. Sin embargo, esta condición también hace más probable que un trabajador huya de la pereza o de la improductividad (es decir, que «eluda el trabajo»). Sin embargo, dado que la evasión reduce la rentabilidad de la empresa, los empresarios tienen un incentivo para aumentar los salarios para contrarrestar este fenómeno y motivar a sus trabajadores. Por este trabajo, entre otros, Stiglitz recibió el Premio Nobel de Economía en 2001.

George Akerlof, otro Premio Nobel, también ha estudiado los salarios de eficiencia y parte de la base de que los salarios se mantienen «rígidos» incluso en tiempos de dificultades económicas, es decir, que los empresarios no bajan los salarios de sus trabajadores. Para reducir los costes, los empresarios despedirán a los trabajadores (en lugar de retener a más trabajadores, y con salarios ligeramente inferiores). No obstante, esto provocá un aumento en la tasa de paro involuntario.

Por tanto, los salarios no están determinados por el mercado de trabajo, sino por los objetivos de productividad de las empresas que necesitan emplear a los trabajadores más cualificados. Akerlof, junto con Janet Yellen, ha argumentado que una empresa puede ahorrar mejor en costes de formación y contratación despidiendo a algunos trabajadores cuando la economía está en dificultades que bajando los salarios de todos los trabajadores en general.

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